WELCOME
WHAT'S NEW
PROFILE
ABOUT US
TECH INFO
SPECS/OPTIONS
REVIEWS
DOWNLOAD
SOUNDCLIPS
LINKS
GUESTBOOK
BUYING
CONTACT
e-mail me

FUZZ May 2005


 

The first fullscale test & review of the Tubewonder amplifier published in the May 2005 issue of the Swedish guitar magazine "FUZZ"
Det första fullskaletestet av Tubewonder förstärkaren publicerat i Maj 2005 utgåvan av svenska gitarrtidskriften "FUZZ"

Tubewonder
Swedish Boutique Guitar Amplifier
By Anders Bergdahl

Retro-look reminiscent of an old German tube radio, more dials and switches than in the cockpit of a jumbo jet. These are my first impressions of Tubewonder - an exclusive Swedish handmade tube amplifier. Flexibility is the main idea behind this amplifier according to its designer Aleksander Niemand.

The amp can be customised to suit specific requirements of each customer. You can get more or less gain in the input stages, different frequencies for the tone controls and so on. In other words, it's a genuine boutique amplifier, a fact that is reflected in its price tag. The price is high - so what do you get for your money?

Design

A 2-position toggle switch above the input jack alters sensitivity of the input stage, "Low" attenuates the input signal, "High" lets the signal through unaffected. A volume control named "Level" controls the amplitude of the signal from the input stage into the equalizer. Directly below it is a 3-position toggle gain-switch: Normal-Bright, Normal and Full Boost. Next is the "Drive" pot which varies the amount of distortion produced in the input stage while the switch below controls type of distortion: odd or even harmonics - this is Tubewonder's unique feature.

Tonecontrols are configured as an all tube active 3-band semiparametric equalizer where you can choose how the eq-controls work. You can cut or boost the whole bass or treble band (shelving) or just a portion of the range (peak/dip). Midrange offers you 3 different center frequencies around which the boost/cut control will operate. With all boost/cut controls set to "0" i.e. straight up, the signal will pass through the equalizer unaffected. In a majority of amplifiers that use traditional tonestack one can only attenuate the different frequency bands with a resulting gain loss. With Tubewonder's equalizer you can amplify or attenuate the three frequency bands.

This gives you not only an efficient tone control but also a possibility to achieve frequency dependent saturation of the output power amplifier. For example, boosting the midrange produces more power tube compression in that frequency range.

The Eq section is followed by a variable High Cut filter allowing you to cut the upper range of the treble, which produces a rounder, fatter tone. A switch below the High Cut control gives "Soft" or "Hard" filtering action. In the "Soft" position the cut effect is rather subtle while "Hard" position results in a more traditional jazzy tone.

"Master" volume controls, not unexpectedly, the total volume of the output power amp.

Tubewonder's reverb is a different story too and is of course tube driven. The "Reverb"dial acts as a mix control: dry signal only to the left, wet or reverb only to the right. "Dwell" controls the density of the wet signal and its "Tone" control acts independently of the main equalizer.

The rearpanel has a 3-position loudspeaker impedance switch (4,8 and 16 ohm) and test and adjustment points for the biasing of output tubes.

A matching 2x12 semiopen loudspeaker cab is also available with one Eminence Red Coat Cannabis Rex and one Patriot Private Jack fitted as standard.

The Sound

I began with all tone controls straight up on "0" which means that they had no effect on the tone. Instead, I worked with various settings of gain controls in the input stage. I was soon able to achieve everything from clear cleans to a lead sounds with good sustain by adjusting Level, Drive and switching between different gain settings and distortion types. There was clarity in the tone at all times even though the distortion level was quite high at times. I managed to find settings that produced a tone similar to Carlton and Ford's. It was already at this early stage obvious that the amplifier sounds good.

Now came the time to use the tone controls to get more sounds from the amp. I felt a little lost initially since Tubewonder's tone controls are more like an eq-section in a mixing desk then what one is used to on a Fender or Marshall.

However, after a little experimenting I got the hang of it. I started by exploring the midrange "Middle" control since this is where most of the different amplifiers signatures are. You can choose one of three midrange frequencies to cut or boost. Cutting the midrange gives a Fender Blackface sound while boosting it will produce a more rocking Tweed sound.
When it became clear to me how midrange interacts with the Bass and Treble controls the amp opened up and I could get a wide variety of good sounds, from Plexi Marshall-like sound through fat lead to a whole lot of sounds that cannot be labelled easily.

High Cut filter proved to be useful, one can have quite a lot of treble boost and cut the sharpness but still preserve the bite in the tone.

I found that the amp wasn't very loud in spite of its rated 38W output power; a Vox AC30 with its 30W is louder. The advantage of this is that it allows you to get the output stage to work without causing damage to your ears or getting evicted. I believe that the sound level it produces is sufficient for most live gigs and studio sessions.

A cool setting I tried was with Master, Level and Drive at "10" i.e. all volume and level controls at max. This gave a tasty raw distsound which I could bring to almost clean just by turning down the guitar's volume control with no apparent loss in sound level. The guitar's volume control thus becomes your distortion control - really cool!

The reverb has a very good sound but with a difference, more like a studio reverb than your standard guitar amp reverb. It takes a little time getting used to, its sound is not like Fender's but it was very easy to dial in a reverb that wrapped itself nicely around the tone while still retaining bite and clarity in the overall sound.

The sounds I was able to dial in were everything from different flavours of clean to blues to classic rock. You can forget modern high-gain sounds but the available gain range is enough for AC/DC, 80s hard-rock and fusion. Tubewonder succeeds to be flexible without becoming anonymous, its clarity and punch are there as a signature at all times. It's a very good studio tool as it offers a flexibility that makes it easy to dial in sounds that will fit into most situations. It will also fit a guitarist who one day plays a country gig, classic rock band the next day and some jazz/blues in between.

Being a single-channel amplifier, Tubewonder is not the optimal choice for livegigs if you need a different sound for each piece you play. The amp is also a little picky regarding OD and Boost pedals and sounds best without any pedals in front of it. I don't see this as a disadvantage since the amp is very flexible by itself.

Conclusion

Tubewonder is a very nice acquaintance. It's a fun, different, highly flexible and good sounding amplifier. Aleksander should be praised for having the courage to implement circuits seldom found in guitar amplifiers. He can fine-tune the amp to each customer's requirements, which makes Tubewonder a genuine boutique amplifier. Anyone looking for an extremely flexible amplifier with high sound quality and playability factor should definitely have the Tubewonder on his/her shortlist.

Tubewonder
Svensk boutiquestärkare
Av Anders Bergdahl

Retrolook av typen gammal tysk rörradio, fler knappar, rattar och spakar än i cockpit på en jumbojet. Det är de första intrycken av Tubewonder, en svensk exklusiv handbyggd rörförstärkare. Tanken med förstärkaren är flexibilitet, enligt konstruktören Aleksander Niemand.

Förstärkaren kan anpassas efter köparens önskemål, mer eller mindre gain, olika frekvenser för tonkontrollerna med mera. Detta är med andra ord en riktig Boutiquestärkare och det märks också på prislappen. Det kostar, men vad är det då man får för pengarna?

Konstruktion

Ovanför ingångsjacket sitter en tvåläges omkopplare som styr känsligheten i ingångssteget, Low ger en låg ingångssignal, High släpper igenom signalen opåverkad. En volymkontroll benämnd Level styr hur hög signal som släpps från ingångsteget in i equalizern, under den en gainomkopplare med tre lägen; Normal, Normal med Bright och Full Boost. Nästa ratt, Drive, styr hur mycket distorsion som skapas i försteget och switchen under styr vilken typ av distorsion, udda eller jämna övertoner, som alstras – detta är unikt för Tubewonder.

Tonkontrollerna är i form av en aktiv 3-bands rördriven parametrisk eq. Här kan man även ställa hur eq-kontrollerna ska jobba. För diskant- och baskontrollen kan man välja om man vill höja och sänka hela diskant-respektive basregistret eller om man bara vill kontrollera en viss del av registret. För mellanregistret kan man välja tre olika frekvensområden som kontrollen kan höja eller sänka. Det unika här är att med kontrollerna på 0, rakt upp, så passerar signalen opåverkad genom eq-sektionen. I nästan alla andra förstärkare kan man egentligen bara sänka de olika frekvenserna mer eller mindre mycket och tonstacken skär nästan alltid gain. Här kan man istället både höja och sänka de olika registren.

Detta innebär att man förutom en effektiv tonkontroll även har möjlighet att åstadkomma frekvensberoende överstyrning av slutsteget. Om man till exempel boostar mellanregistret innebär det att man får mer överstyrning i slutsteget just där.

Efter eq-sektionen kommer en urkopplingsbar ”High cut”-kontroll. Med denna går att skära vissa frekvenser i diskanten som gör att man får en rundare, fetare ton. Med en switch nedanför kontrollen kan man välja ”Soft” eller ”Hard” skärning i diskanten, i Softläget är det en rätt subtil skärning medan Hardläget ger mer av en gammaldags jazzton.

Mastervolymen styr inte oväntat slutstegsvolymen och den totala ljudstyrkan.

Reverbet är också en speciell historia, även detta är naturligtvis rörmatat. Reverbkontrollen fungerar som en mixkontroll; längst till vänster inget reverb, längst till höger enbart reverb. Dwell styr ”hänget”, och tonkontrollen styr tonen på efterklangen från reverbet.

På baksidan finns en 3-läges omkopplare för högtalarimpedans (4, 8 och 16 ohm) samt mätuttag och kontroller för att ställa bias på slutstegsrören.

Till förstärkaren hör även en matchande 2x12” halvöppen högtalarlåda bestyckad i standardutförande med de nya elementen från Eminence;
1 styck Red Coat Cannabis Rex och 1 styck Patriot Private Jack.

Ljud

Jag började med alla tonkontroller rakt upp, det innebär att de i princip inte påverkar tonen alls. Jag laborerade istället med de olika möjligheterna i förstegs-kontrollerna. Genom att ändra drive, level och byta mellan klippningstyper och ”gain”-mängd fick jag allt från ett rent, klart ljud till ett sololjud med bra häng. Hela tiden finns en klarhet i tonen trots att det är ganska distat stundtals. Jag lyckades bland annat hitta en ton som påminner om Carltons och Fords sound. Redan här stod det klart att förstärkaren låter bra.

Nu var det dags att använda tonkontrollerna för att locka fram fler sound ur förstärkaren. Jag kände mig först lite vilsen, tonkontrollerna påminner mer om eq-delen i ett mixerbord än vad man är van vid från en Fender eller Marshall.

Efter en stunds experimenterande fick jag kläm på det. Jag började med att utforska mellanregisterkontrollen, ”Mid”. Det är i mellanregistret mycket av olika typer av förstärkares signatur finns.
Det finns alltså tre frekvensområden där man antingen ökar eller tar bort den mellanregisterfrekvens man valt. Detta gör att man kan få ett Fender Blackfacesound genom att ta bort mellanregister och sedan få ett lite rockigare Tweedsound genom att i stället lägga till mellanregister. När jag väl fick klart för mig hur mellanregistret interagerar med bas och diskant så öppnade förstärkaren sig och jag kunde få en hel del olika och bra sound. Ett schysst Plexi Marshall-liknade ljud, feta leadsound och en hel del ljud som är svåra att sätta etikett på.

HighCut-kontrollen visade sig vara användbar, man kan ha rätt mycket diskant och sedan med High cut skära bort det vassa men ändå ha bettet i tonen kvar.

Det slog mig att förstärkaren var relativt lågmäld, trots sina 38 watt, en Vox AC 30 (ca 30 watt) spelar betydligt högre. Fördelen är att man kan få slutsteget att jobba utan att bli döv eller vräkt. Jag tror dock att volymen räcker för de flesta live- och studiosammanhang.

En kul inställning var att sätta Master, Level och Drive, alltså alla volymkontroller, på max. Här får man ett läckert rått distsound och genom att använda gitarrens volymkontroll genereras ett nästan rent ljud utan att volymen sänks speciellt mycket. Gitarrens volymkontroll blir nu din distkontroll, skitkul!

Reverbet på Tubewonder låter mycket bra men annorlunda, mer som ett studioreverb än den typ av reverb som brukar finnas på gitarrförstärkare. Det tar lite tid att vänja sig vid, reverbljudet är inte som i en Fender men det gick utmärkt att ratta in ett reverb som snyggt la sig runt tonen utan att bett och klarhet gick förlorat.

De ljud jag fick fram var allt från olika smaker av rent ljud till Blues och klassisk rock. Moderna high-gainsound kan man glömma, men mängden gain räcker för AC/DC eller 80-talshådrock och fusion. Jag tycker också att Tubewonder lyckas vara flexibel utan att bli identitetslös. Dess klarhet och punsch finns kvar som en signatur hela tiden. Jag tror att Tubewonder är ett mycket bra redskap i en studiosituation, den erbjuder en flexibilitet som innebär att man kan hitta ljud som passar i de flesta sammanhang. Den passar också gitarristen som ena dagen lirar ett countrygig, nästa dag i ett classic-rockband och då och då lite jazz.

I och med att Tubewonder är enkanalig så passar den inte lika bra om man live vill ha olika sound från låt till låt. Förstärkaren var dessutom lite petig med overdrive- och boostpedaler och lät bäst utan pedaler framför. Detta ser jag inte som en stor nackdel eftersom förstärkaren i sig själv är så pass flexibel.

Slutomdöme

Tubewonder är en mycket trevlig bekantskap. En kul, annorlunda och välljudande förstärkare med stor flexibilitet. Aleksander ska ha en stor eloge för att han vågar prova lösningar man sällan finner på gitarrförstärkare. Han kan dessutom anpassa förstärkaren efter varje kund, vilket gör att detta är en äkta Boutiquestärkare. Letar man efter en extremt flexibel förstärkare med hög ljudkvalitet och spelkänsla ska man definitivt se till att ha med Tubewonder på listan.